FEATURE

คริสติน่า เบิร์ช : ผู้สมัครเป็นนักบินอวกาศนาซา จากแคมป์เก็บตัวโอลิมปิกทีมชาติสหรัฐฯ



เมื่อช่วงปลายปี 2021 องค์การบริหารการบินและอวกาศแห่งชาติ หรือ องค์การนาซา (NASA) ได้ประกาศรายชื่อว่าที่นักบินอวกาศกลุ่มใหม่ หรือ Astronaut Candidate เพื่อเข้ารับการฝึกให้พร้อมเดินทางไปทำงานในอวกาศ ทั้งบนสถานีอวกาศนานาชาติ ภารกิจสำรวจดวงจันทร์และดาวอังคารในอนาคต

 


หนึ่งในชื่อที่สะดุดตาของผู้เขียน คือ ดร. คริสติน่า เบิร์ช ผู้จบการศึกษาปริญญาเอกด้านวิศวกรรมชีวการแพทย์จาก MIT ควบคู่กับการเป็นนักแข่งจักรยานระดับประเทศในระหว่างที่เรียนอยู่

ผลงานของ ดร. เบิร์ช นั้นไปเข้าตาทีมชาติสหรัฐอเมริกาจนถูกคัดเลือกเข้าเป็นหนึ่งในทีมที่เตรียมตัวไปแข่งโอลิมปิก 2020 มาแล้ว และแม้เจ้าตัวจะไม่ได้เดินทางไปร่วมแข่งที่กรุงโตเกียว แต่เธอก็กำลังจะได้ออกเดินทางสู่ดวงดาวไปกับการสำรวจจักรวาลบทใหม่ของนาซาในเร็ว ๆ นี้แล้ว

ในวัยเด็กของ คริสติน่า เธอมีความชื่นชอบในกิจกรรมกลางแจ้งอย่างยิ่ง ทั้งการปั่นจักรยาน ล่องแพ แบกเป้ออกเดินทาง และใช้เวลาว่างไปกับฟาร์มของครอบครัวในรัฐมอนแทนา

เมื่อเติบโตขึ้น ดร. เบิร์ช ได้ฉายแววความสามารถด้านการเรียนอย่างชัดเจน โดยเธอจบปริญญาตรีในด้านคณิตศาสตร์, ชีวเคมี, และฟิสิกส์ชีวโมเลกุล จากมหาวิทยาลัยแอริโซนา ตามด้วยการศึกษาต่อที่ประเทศอาร์เจนตินา ก่อนจะกลับมาเข้าเรียนปริญญาเอกที่ MIT เมื่อปี 2014

ระหว่างกำลังศึกษาอยู่ในระดับปริญญาเอก คริสติน่า ก็ได้ใช้เวลาว่างของเธอไปกับการปั่นจักรยาน ซึ่งเริ่มต้นจากประเภท Cyclocross จนมาสู่การปั่นแบบ Pursuit ในลู่ทั้งแบบเดี่ยวและแบบทีม ที่ส่งให้เจ้าตัวคว้าแชมป์รายการระดับประเทศไปได้ถึง 11 สมัย และเป็นแชมป์รายการ Pan-America ซึ่งรวมผู้เข้าแข่งขันทั้งอเมริกาเหนือ กลาง และใต้มาแข่งขันด้วยกันได้อีกสองครั้ง

ผลงานของเธอนั้นไปเข้าตาทีมแข่งประเภท Pursuit แบบ Madison ที่นักปั่นทั้งสองคนจะสลับกันปั่นรอบระยะทาง 30 กิโลเมตรในสนามเวโลโดรม โดยอาศัยการเหวี่ยงแขนเพื่อนตนเองไปข้างหน้า เป็นการแตะมือสลับรอบกัน และมีรอบสปรินต์เก็บคะแนนคั่นอยู่ระหว่างกลาง ซึ่งถูกบรรจุเข้าแข่งในโอลิมปิกเป็นครั้งแรกที่โตเกียว และ ดร. เบิร์ช ก็เป็นหนึ่งในตัวเต็งว่าจะได้เข้าร่วมแข่งขันด้วยเช่นกัน

แม้สุดท้ายเธอจะไม่ได้ไปแข่งขันในมหกรรมกีฬาแห่งมวลมนุษยชาติ แต่อีกจุดเปลี่ยนชีวิตก็เกิดขึ้นในแคมป์ทีมชาติ เพราะย้อนกลับไปเมื่อเดือนมีนาคม 2020 ระหว่างกำลังฝึกซ้อมเพื่อเตรียมตัวไปแข่งโอลิมปิก คริสติน่า ได้ปลีกเวลาว่างระหว่างการฝึกซ้อม เพื่อมากรอกใบสมัครเข้าเป็นนักบินอวกาศของนาซา

"ฉันกำลังนั่งอยู่ในหอพักของสนามซ้อมโอลิมปิก และเขียนใบสมัครระหว่างช่วงพัก ตอนนั้นโอลิมปิกยังไม่ถูกเลื่อนออกไป และนี่คือโอกาสที่ฉันพลาดไม่ได้จริง ๆ" เธอเปิดเผยในบทสัมภาษณ์กับ VeloNews หลังถูกเปิดตัวในฐานะนักบินอวกาศอย่างเป็นทางการแล้ว

"ปีนี้ (2021) ฉันถูกเรียกไปสัมภาษณ์เป็นครั้งแรก ต่อด้วยครั้งที่สอง ซึ่งมีการพูดคุยถึงการไล่ล่าความฝันในด้านกีฬาของฉัน ไม่ใช่แค่การไปโอลิมปิก แต่เป็นทักษะที่ได้จากการฝึกซ้อมวันแล้ววันเล่า สิ่งเหล่านี้มีความคล้ายคลึงกับการฝึกซ้อมที่ฉันกำลังจะเผชิญในฐานะนักบินอวกาศด้วยเช่นกัน"

และในเดือนมกราคม 2022 ดร. เบิร์ช จะต้องเริ่มต้นการฝึกซ้อมเป็นนักบินอวกาศนาน 2 ปี เพื่อเตรียมความพร้อมด้านร่างกาย ทักษะการทำงานในอวกาศ และองค์ความรู้ต่าง ๆ ที่เหมาะสม เพื่อให้เธอพร้อมกับการทำงานนอกโลกได้มากที่สุด ซึ่งอาจทำให้เธอเป็นอดีตนักกีฬาอาชีพคนแรกในประวัติศาสตร์ที่จะได้ออกเดินทางไปทำงานในอวกาศ (ไม่นับการเดินทางขึ้นไปแบบท่องเที่ยว เพราะมี ไมเคิล สเตรแฮน อดีตนักอเมริกันฟุตบอล ไปมาแล้วเมื่อปลายปี 2021)

เมื่อถูกถามถึงการต้องยอมทิ้งความฝันด้านกีฬาไป เจ้าตัวก็ได้ทิ้งท้ายไว้ว่า "ฉันมีแผนอันยิ่งใหญ่ในเรื่องการปั่นจักรยานและไม่ต้องการที่จะปิดตายความฝันนั้นไป แน่นอนว่าฉันยังไม่อยากรีไทร์จากการเป็นนักแข่งจักรยาน แต่นี่ก็เป็นความฝันที่ยิ่งใหญ่มาก ๆ (การเป็นนักบินอวกาศ)"

แม้เราอาจจะไม่ได้เห็น คริสติน่า เบิร์ช ติดทีมชาติไปแข่งโอลิมปิกที่ปารีส (เพราะเจ้าตัวต้องฝึกซ้อมกับนาซา) แต่เราอาจได้เห็นเธออีกครั้ง พร้อมกับธงชาติสหรัฐฯ ผืนใหม่ ที่จะถูกปักลงบนพื้นของดาวดวงอื่นในเร็ววันนี้ก็เป็นได้

เพราะมันไม่มีฝันไหนที่เพ้อฝันเกินไป และไม่มีเป้าหมายใดที่อยู่ไกลเกินกว่าจะเอื้อมได้ถึง…

 

แหล่งอ้างอิง:

https://www.nasa.gov/astronauts/biographies/christina-birch/biography
https://usacycling.org/article/2020-olympic-long-team-announced-for-mountain-bike-road-track
https://www.velonews.com/news/road/11-time-national-champion-track-cyclist-christina-birch-is-going-to-become-an-astronaut/
https://www.crossresults.com/racer/37532
 



AUTHOR

กรทอง วิริยะเศวตกุล

Astronomy, Liverpool, You.
     


PHOTO

ภราดร ภราดร

อยากจะทำให้ดี ไม่ใช่แค่อยากจะทำให้เป็น
     


x