Stories

เจมส์ คอนเนอร์ : “มะเร็งร้าย…ฆ่าผมไม่ตาย”



ชีวิตของมนุษย์ล้วนมีเรื่องราวมากมายผ่านเข้ามาในชีวิตเสมอ บางครั้งเป็นเรื่องราวที่ชวนให้สุขล้น แต่หลายครั้งกลับเป็นบททดสอบครั้งสำคัญ


 

ซึ่งเส้นทางของนักกีฬาคนนี้ถือว่าผ่านเรื่องหนักๆ มาไม่น้อย จนไม่น่าเชื่อว่าปัจจุบันเขามีอายุเพียงแค่ 23 ปีเท่านั้น เพราะไม่เพียงแต่จะเคยเจอกับอาการบาดเจ็บหนักเท่านั้น ยังมีโรคภัยที่ไม่เคยคาดคิดชนิดเกือบเอาชีวิตไม่รอดด้วย แต่ที่สุดแล้ว ไม่เพียงแต่จะผ่านเรื่องราวที่ว่ามาได้เท่านั้น ชีวิตในปัจจุบันยังถือว่าสดใส เป็นความหวังใหม่ของทีมที่สังกัดอีกด้วย

และนี่คือเรื่องราวของ เจมส์ คอนเนอร์ ตัววิ่งของ พิทส์เบิร์ก สตีลเลอร์ส แห่งศึกอเมริกันฟุตบอล NFL

 

ดาวรุ่งท้องถิ่น

เจมส์ คอนเนอร์ เกิดและเติบโตในเมืองอีรี่ ซึ่งอยู่ในรัฐเพนซิลเวเนียเช่นเดียวกับเมืองพิทส์เบิร์ก ยิ่งไปกว่านั้น คือสองเมืองดังกล่าวมีระยะทางห่างเพียงราว 120 ไมล์ หรือ 200 กิโลเมตรเท่านั้น จึงไม่แปลกที่เขาจะมี พิทส์เบิร์ก สตีลเลอร์ส เป็นทีมอเมริกันฟุตบอลในดวงใจ


Photo : purpose2play.com

ยิ่งไปกว่านั้น เส้นทางชีวิตของเจ้าตัวยังวนเวียนอยู่ในละแวกบ้านเกิดมาโดยตลอด ตั้งแต่สมัยเรียนระดับไฮสคูลที่โรงเรียนแมคดาวล์ ในเมืองอีรี่บ้านเกิด ซึ่งแม้จะลงเล่นอเมริกันฟุตบอลใน 2 ตำแหน่ง คือรันนิ่งแบ็ก และดีเฟนซีฟเอนด์ แต่สถิติการวิ่งทำระยะ 1,680 หลา 26 ทัชดาวน์ในปีสุดท้าย คือหลักฐานอันเด่นชัดว่า หนุ่มคนนี้เกิดมาเพื่อเล่นเกมบุกอย่างแท้จริง

ด้วยผลงานดังกล่าว จึงทำให้มหาวิทยาลัยพิทส์เบิร์ก ยื่นข้อเสนอทุนนักกีฬาเพื่อให้คอนเนอร์เล่นอเมริกันฟุตบอลให้กับสถาบัน ซึ่งแม้ปีแรกในมหาวิทยาลัยจะยังทำผลงานได้ไม่แจ่มนัก แต่ปีสองถือเป็นช่วงเวลาแจ้งเกิดอย่างแท้จริง เมื่อเขาได้เป็นตัววิ่งหลัก ทำระยะได้ถึง 1,765 หลา 26 ทัชดาวน์ คว้ารางวัลผู้เล่นแห่งปีและผู้เล่นเกมรุกแห่งปีของสาย ACC หรือชายฝั่งแอตแลนติกอีกด้วย

ไม่ต้องสงสัยเลยว่า สถิติและรางวัลที่ได้รับ จะทำให้คอนเนอร์กลายเป็นหนึ่งในนักกีฬาอเมริกันฟุตบอลที่น่าจับตามอง หลายคนเชื่อว่าเขาจะมีโอกาสสดใสในการแจ้งเกิดที่ NFL สุดยอดเวทีซึ่งทุกคนปรารถนาแน่

แต่บททดสอบครั้งสำคัญของชีวิตที่แสนหนักหน่วงกำลังจะมาถึง...

 

เรื่องร้ายที่ถาโถม

เข้าสู่ปี 3 ของระดับคอลเลจ เจมส์ คอนเนอร์ ได้รับบาดเจ็บระหว่างเกมที่มหาวิทยาลัยพิทส์เบิร์ก สถาบันของเขาชนะมหาวิทยาลัยยังส์ทาวน์สเตท จนไม่สามารถเล่นจบเกมได้ ซึ่งแพทย์ตรวจพบว่าเอ็นข้างเข่าฉีก

เขาถึงกับหลั่งน้ำตาเมื่อรู้ว่า ฤดูกาลของเขาสิ้นสุดเพียงเท่านี้

ทว่าในระหว่างการฟื้นฟูสภาพร่างกายหลังการผ่าตัดในช่วงไม่กี่เดือนหลังจากนั้น เจ้าตัวก็รู้สึกถึงความผิดปกติอีกอย่างในร่างกาย นั่นคือความรู้สึกเหนื่อยอันผิดวิสัยนักกีฬาอย่างเขา ทำให้แพทย์ต้องนำตัวไปเอ็กซ์เรย์หน้าอกเพื่อหาสาเหตุ

ผลที่ออกมา กลายเป็นเรื่องที่แย่กว่าอาการบาดเจ็บที่เพิ่งประสบเสียอีก เมื่อแพทย์ตรวจพบว่า คอนเนอร์เป็นโรคมะเร็งต่อมน้ำเหลือง... ถือเป็นของขวัญวันขอบคุณพระเจ้าที่โหดร้ายอย่างหาที่เปรียบมิได้เลยทีเดียว

“ตอนที่แพทย์บอกว่า ‘คุณเป็นมะเร็ง’ ผมยอมรับเลยนะว่าผมกลัวมาก” คอนเนอร์เปิดใจกับทางมหาวิทยาลัยหลังทราบข่าวร้ายดังกล่าว “แต่พอได้สติ ผมก็เริ่มคิดทบทวน ไม่นานจากนั้นก็ตระหนักว่า ความกลัวมันเป็นเพียงทางเลือกหนึ่งเท่านั้นเอง”

“ที่สุดแล้ว ผมเลือกที่จะไม่กลัวมัน ผมจะสู้กับมะเร็ง และผมจะชนะมันให้ได้อีกด้วย”

 

เลือกที่จะสู้

ด้วยปณิธานที่แน่วแน่ เจมส์ คอนเนอร์ ตัดสินใจเข้ารับการรักษาด้วยการทำคีโม เพื่อกำจัดโรคเส็งเคร็งนี้ให้หมดไปจากร่างกายอย่างถาวร พร้อมกับได้กำลังใจที่สำคัญจากชายคนหนึ่ง


Photo : James Conner

คนที่กล่าวถึงนั้นก็คือ อีริค แบร์รี่ เซฟตี้จากทีม แคนซัส ซิตี้ ชีฟส์ ที่เคยป่วยเป็นโรคมะเร็งต่อมน้ำเหลืองเช่นเดียวกับเขาเมื่อ 1 ปีก่อนหน้า แต่ก็สามารถกลับมาเล่นอเมริกันฟุตบอลได้สำเร็จ โดยแบร์รี่เป็นคนส่งข้อความไปหาก่อน และทั้งคู่ก็ได้ติดต่อหากันเสมอ แม้จะไม่เคยพบหน้ากันตลอดช่วงการรักษาก็ตาม

อย่างไรก็ตาม ผลข้างเคียงจากการทำคีโมนั้นแสนสาหัส จนแม้แต่คอนเนอร์ยังยอมรับว่า รู้สึกอ่อนแออย่างที่ไม่เคยเป็นมาก่อน แพทย์เสนอให้พักในห้องพิเศษเพื่อความเป็นส่วนตัวในการรักษา  แต่เขาขอเลือกที่จะอยู่ในห้องรวม เพื่อเป็นกำลังใจให้กับอีกหลายคนที่โชคร้ายเหมือนกัน

ยิ่งไปกว่านั้น เจ้าตัวยังขอร้องกับทางสถาบันในการกลับไปฟิตซ้อมร่างกายที่มหาวิทยาลัยระหว่างที่รักษาตัว เพื่อฟื้นฟูสภาพความฟิตให้ใกล้เคียงกับตอนก่อนป่วย แม้การออกกำลังกายท่าต่างๆ จะเป็นไปอย่างยากลำบาก แต่เขาก็ทำมันอย่างเต็มที่ตามที่ร่างกายอำนวย

เรื่องราวการต่อสู้มะเร็งไม่เพียงทำให้เขากลายเป็นคนดังประจำท้องถิ่นเท่านั้น แต่ยังกลายเป็นคนดังระดับประเทศ ถึงขนาดที่ เอลเลน ดีเจนเนอเรส พิธีกรชื่อดัง เชิญเขาไปออกรายการโทรทัศน์เลยทีเดียว

คอร์สการทำคีโมทั้ง 12 ครั้งอันแสนทรมานตลอด 6 เดือนผ่านพ้นไป ในที่สุด เดือนพฤษภาคม 2016 เจมส์ คอนเนอร์ ก็ได้โพสต์ข้อความที่อยากโพสต์มาตลอดลงในทวิตเตอร์เสียที...

"พระเจ้าช่างอัศจรรย์ เพิ่งได้รับโทรศัพท์จากหมอ แจ้งว่าร่างกายผมปราศจากมะเร็งแล้ว เป็นการเดินทางแสนยาวนาน แต่พระเจ้าช่วยหนุนหลังผมเสมอ ขอบคุณทุกคนครับที่เป็นกำลังใจให้"

เขากลับไปลงเล่นให้กับมหาวิทยาลัยพิทส์เบิร์กอีกครั้งในฤดูกาล 2016 และยังได้เป็นรันนิ่งแบ็กตัวจริงเช่นเดิม แม้สถิติส่วนตัวในการวิ่งจะสู้ช่วงก่อนป่วยไม่ได้ เมื่อทำระยะได้เพียง 1,092 หลา 16 ทัชดาวน์ แต่สถิติในการรับลูกกลับดีขึ้น โดยทำได้ 302 หลา 4 ทัชดาวน์ ดีกว่า 3 ปีก่อนหน้าที่ไม่เคยได้รับลูกขว้างแล้วไปถึงเอนด์โซนเลยแม้แต่ครั้งเดียว

 

ฝันที่เป็นจริง

หลังฤดูกาลของฟุตบอลคอลเลจผ่านพ้น เจมส์ คอนเนอร์ จึงตัดสินใจประกาศเข้าสู่การดราฟท์ NFL ฤดูกาล 2017 ด้วยความเชื่อที่ว่าเขาพร้อมแล้วสำหรับเกมระดับอาชีพ


Photo : www.steelcityunderground.com

ทว่าแม้ผลงานตลอด 4 ปีในระดับมหาวิทยาลัยจะถือว่าไม่เลว แต่อาการบาดเจ็บที่เคยประสบ รวมถึงประวัติการป่วยเป็นโรคมะเร็งนี้เอง ทำให้หลายทีมใน NFL รู้สึกกังขา แมวมองแทบทุกสำนักต่างวิเคราะห์ว่า เจ้าตัวน่าจะถูกดราฟท์ในรอบที่ 5 หรือ 6 ด้วยซ้ำ

อย่างไรก็ตาม เรื่องราวในวันดราฟท์กลับเป็นไปในทิศทางดีกว่าที่หลายฝ่ายประเมิน เพราะเพียงแค่รอบ 3 คอนเนอร์ก็ได้รับสายโทรศัพท์ที่เขาเฝ้ารอแล้ว…

และที่สำคัญยิ่งกว่า เพราะทีมที่เลือกเขาในอันดับที่ 105 นั้นคือ พิทส์เบิร์ก สตีลเลอร์ส ทีมในรัฐเพนซิลเวเนีย บ้านเกิดของเขานั่นเอง

“มันเหมือนกับฝันที่เป็นจริงเลยครับ” เจ้าตัวเปิดใจกับ ESPN หลังทราบว่าได้เล่นใน NFL “ผมรู้ว่าหลายทีมตั้งข้อสงสัยในสภาพร่างกายของผม แต่ที่สุดแล้ว สตีลเลอร์สก็มอบโอกาสครั้งเดียวในชีวิตให้ ผมสัญญาว่าจะทำงานให้หนัก เพื่อทีมจะได้ไม่ผิดหวังกับการตัดสินใจครั้งนี้ครับ”


Photo : Gregory Payan

ด้วยการที่คอนเนอร์เป็นชาวรัฐเพนซิลเวเนียโดยกำเนิด, จบจากมหาวิทยาลัยพิทส์เบิร์ก (เขาเป็นศิษย์เก่าคนแรกของสถาบันแห่งนี้นับจากปี 2000 ที่สตีลเลอร์สดราฟท์เข้าทีม) และยังมีปูมประวัติอันน่าทึ่ง ไม่แปลกที่แฟนๆ ทีม ‘คนเหล็ก’ จะเห่อลูกรักของชาวเมืองคนนี้แบบสุดเหวี่ยง เสื้อแข่งติดชื่อ CONNER เบอร์ 30 กลายเป็นเสื้อที่ขายดีที่สุดใน NFL แม้แต่ ทอม เบรดี้ ควอเตอร์แบ็กดีกรีแหวนแชมป์ 5 วงของ นิว อิงแลนด์ เพเทรียตส์ ก็ยังสู้ไม่ได้

อย่างไรก็ตาม เกมบุกของทีมสตีลเลอร์สที่กำลังขึ้นหม้อกับรหัส ‘Killer B’s’ ซึ่งประกอบด้วย เบน โรธลิสเบอร์เกอร์ ควอเตอร์แบ็กตัวเก๋า, อันโตนิโอ บราวน์ ปีกนอกมากฝีมือ, และ เลวีออน เบลล์ ตัววิ่งฝีเท้าจัดจ้าน ส่งผลให้เจ้าตัวยังไม่มีโอกาสโชว์ฟอร์มมากนักในปีแรก เขาได้โอกาสวิ่งถือบอลเพียง 32 ครั้ง ทำระยะได้เพียง 144 หลา ไม่ได้แม้แต่ทัชดาวน์เดียว ก่อนที่อาการเอ็นข้างเข่าฉีกจะทำให้เขาต้องปิดฉากฤดูกาลก่อนกำหนดอีกครั้ง

 

สู่ความหวังใหม่

ชีวิตคนเราบางครั้งก็ไม่มีความแน่นอน เพราะบางคนที่ตกอยู่ในสถานะ ‘ตัวสำรอง’ อาจพบกับเหตุการณ์ที่พลิกชีวิตสู่การเป็น ‘ซูเปอร์สตาร์’ ได้เพียงชั่วข้ามคืน


Photo : www.rantsports.com

เจมส์ คอนเนอร์ ก็ถือเป็นอีกรายที่ได้พบกับโมเมนท์พลิกชีวิตเช่นนี้ เมื่อ เลวีออน เบลล์ ตัววิ่งมือ 1 ของทีมเกิดอาการงอแง ไม่พอใจกับสัญญาฉบับใหม่ที่ทีมสตีลเลอร์สยื่นให้ เจ้าตัวเลยตัดสินใจโฮลด์เอาท์ ไม่ยอมมาซ้อม ไม่ยอมลงแข่ง หายจากสารบบทีมจนถึงทุกวันนี้

ด้วยสถานการณ์ดังกล่าว ทีมจึงไม่มีทางเลือกอื่นนอกจากดันคอนเนอร์จากตัววิ่งมือ 2 ขึ้นเป็นมือ 1 ที่จะต้องเป็นกำลังสำคัญในเกมบุกไปโดยปริยาย...

แน่นอนว่าความเปลี่ยนแปลงที่เกิดขึ้นทำให้หลายคนรู้สึกหวาดหวั่น แต่ไม่ใช่กับทีมคนเหล็ก ซึ่งสมาชิกทุกคนในทีมเชื่อว่า หนุ่มวัย 23 ปีคนนี้มีดีพอ แม้เพิ่งจะมีประสบการณ์ใน NFL ก่อนหน้านี้เพียงปีเดียวเท่านั้น

มัวร์คิซ พอนซี่ เซ็นเตอร์ของทีม ผู้ทำหน้าที่สแนปลูกและเป็นหัวใจของออฟเฟนซีฟไลน์ กล่าวถึงสถานการณ์ที่เกิดขึ้นในทีมของเขาเองได้อย่างน่าสนใจ โดยชี้ว่า “ดาวดังหน้าใหม่เกิดขึ้นใน NFL ได้เสมอแหละครับ อย่างปีก่อนใครจะเชื่อว่า คารีม ฮันท์ (ตัววิ่งของ แคนซัส ซิตี้ ชีฟส์) จะได้เป็นผู้เล่นระดับรวมดาราออลโปรตั้งแต่ปีแรกที่เข้าลีก และจะบอกให้นะ ถ้า เจมส์ คอนเนอร์ ของทีมเราไม่เจอกับโรคมะเร็งเสียก่อน เขาอาจจะเป็นผู้เล่นดราฟท์รอบแรกในปีที่แล้วก็เป็นได้”


Photo : steelers.com

พอนซี่ทิ้งท้ายการให้สัมภาษณ์ว่า “จับตาดูผลงานของเขาในปีนี้ให้ดีๆ แล้วกัน” ทำให้สื่อและแฟนบอลสนใจมากขึ้น แน่นอน ทุกคนอยากรู้ว่าคอนเนอร์จะสามารถอุดรอยโหว่อันมหึมาที่เบลล์ทิ้งไว้ได้ขนาดไหน

และสัปดาห์แรกของศึก NFL ฤดูกาล 2018 ก็มาถึง พิทสเบิร์ก สตีลเลอร์ส มีคิวบุกไปเยือน คลีฟแลนด์ บราวน์ส เจ้าตูบน้อยของลีกที่พัฒนาทีมขึ้นมากจากปีก่อนจนหลายคนมองว่า สตีลเลอร์สที่ ‘คิลเลอร์ บีส์’ ไม่ครบองค์ คงประสบความยากลำบากในการทะลวงแนวรับเป็นแน่

แต่เกมดังกล่าวกลายเป็นเวทีระเบิดฟอร์มของ เจมส์ คอนเนอร์ อย่างแท้จริง เขาได้ถือบอลวิ่งถึง 32 ครั้ง ทำระยะวิ่งได้ถึง 135 หลา และทำได้ 2 ทัชดาวน์… นี่คือเกมที่ดีที่สุดในชีวิต และสถิติดังกล่าว ใกล้เคียงกับที่เขาทำได้ตลอดฤดูกาลที่ผ่านมาเลยด้วยซ้ำ


Photo : USATSI

แม้ที่สุดแล้ว ทีมคนเหล็กจะจบเกมแบบกร่อยๆ เมื่อเจ้าตูบน้อยอย่างทีมบราวน์ส พลิกสถานการณ์จนเกมจบด้วยผลเสมอ 21-21 แต่ผลงานจากเกมดังกล่าว ปฏิเสธไม่ได้ว่า ตัววิ่งเบอร์ 30 คือดาวเด่นของเกมอย่างแท้จริง

อย่างไรก็ตาม ตัวคอนเนอร์ก็ไม่ได้หลงระเริงกับตัวเลขสถิติที่ปรากฎแต่อย่างใด เจ้าตัวเปิดใจหลังจบเกมว่า “จริงอยู่ที่ผมทำผลงานได้ค่อนข้างดีในวันนี้ มีโอกาสได้วิ่งยาวๆ หลายครั้ง แถมยังทำคะแนนให้ทีมได้ แต่ก็ยังไม่เพียงพอกับการคว้าชัยชนะอยู่ดี”

นี่คือทัศนคติของผู้ชนะอย่างแท้จริง…

ถึงตอนนี้แฟนๆ ทุกคนมั่นใจว่า ทีมคนเหล็กได้กลับสู่เส้นทางที่ควรจะเป็นอีกครั้ง และหาก เลวีออน เบลล์ จะงอแงอย่างนี้ไปเรื่อยๆ หรืออยากจะย้ายออกจากทีมก็เชิญ เพราะ เจมส์ คอนเนอร์ เด็กท้องถิ่น และเป็นผู้พิชิตโรคมะเร็งรายนี้ ได้ก้าวขึ้นมาเป็นขวัญใจคนใหม่เรียบร้อยแล้ว

แม้อนาคตของ ‘คิลเลอร์ บีส์’ ยังไม่แน่นอน แต่ด้วยฟอร์มของดาวรุ่งดวงนี้ก็ไม่แน่ว่า วงการอเมริกันฟุตบอลอาจถือกำเนิดรหัสอันตรายใหม่ ‘BBC’ เบน โรธลิสเบอร์เกอร์-อันโตนิโอ บราวน์-เจมส์ คอนเนอร์ เหมือนที่วงการฟุตบอลเคยมี ‘BBC’ ซึ่ง คาริม เบนเซม่า-แกเร็ธ เบล-คริสเตียโน่ โรนัลโด้ เคยช่วยกันยิงประตูนำ เรอัล มาดริด คว้าแชมป์ยุโรปถึง 4 สมัยใน 5 ปีมาแล้ว


Photo : Joe Hermitt

และบางที เด็กหนุ่มผู้ที่แม้แต่มะเร็งร้ายก็ฆ่าไม่ตายรายนี้ อาจพา พิทส์เบิร์ก สตีลเลอร์ส ไปถึงฝั่งฝัน กับตำแหน่งแชมป์ซูเปอร์โบวล์สมัย 7 ก็ได้… ใครจะรู้

 

แหล่งที่มา

https://247sports.com/nfl/pittsburgh-steelers/Bolt/Pittsburgh-Steelers-RB-James-Conner-This-is-a-dream-come-true-52546128/
https://www.cbssports.com/nfl/news/look-steelers-backup-rookie-rb-james-conner-has-the-nfls-top-selling-jersey/
https://www.cbssports.com/nfl/news/leveon-bells-replacement-here-are-five-things-to-know-about-steelers-rb-james-conner/
http://www.espn.com/nfl/draft2017/story/_/id/19269511/pittsburgh-steelers-draft-cancer-survivor-rb-james-conner
http://www.goerie.com/news/20170729/james-conner-opens-steelers-camp-i-know-i-can-play
https://heavy.com/sports/2018/09/james-conner-cancer-health/
https://hashsports.com/welcome-to-the-james-conner-era-in-pittsburgh
https://pittsburghpanthers.com/news/2015/12/4/James_Conner_Announces_Cancer_Diagnosis.aspx
http://www.post-gazette.com/sports/steelers/2018/08/18/James-Conner-new-chapter-with-Steelers-Pitt/stories/201808180106
https://www.sbnation.com/2018/9/10/17838432/james-conner-pittsburgh-steelers-running-back-leveon-bell-review
https://www.theplayerstribune.com/en-us/articles/james-conner-pittsburgh-college-football-cancer

 



ชื่นชอบบทความนี้ของ : เจษฎา บุญประสม ?

แชร์เลยหากคุณอยากแบ่งปันกับคนใกล้ตัว



บทความที่เกี่ยวข้อง